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Kawhi disfruta hacer los tiros con los que soñó

TORONTO — Cuando Kawhi Leonard estaba creciendo en el sur de California, soñaba, como muchos otros: tener el balón en sus manos con el resultado en la línea en el juego más importante.

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Y mientras Leonard ha pasado por esta postemporada con los Toronto Raptors, llevándolos a las Finales de la NBA 2019 y a una ventaja de 1-0 en esta serie al mejor de siete contra los Golden State Warriors, ha hecho exactamente eso.

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Foto: Getty. Entonces, ¿esta carrera con Toronto ha sido la más divertida que Leonard ha tenido en su carrera en la NBA?

“Obviamente, es mucho más divertido cuando te piden jugadas y puedes vivir el sueño de tu infancia al poder disparar el balón 20 veces por juego”, dijo. “La ofensiva se acerca a ti, en lugar de estar ahí afuera haciendo un trabajo. Porque, cuando llegas por primera vez como novato, a menos que seas un jugador entre los 10 mejores, realmente no vas a tocar el piso”. mucho, o haz que la ofensiva te atraviese.

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“Ese tipo de cosas te echan, o para mí es como ponerte en una caja un poco. Tienes que encontrar una manera de divertirte. Como dije, siendo niño, no me imaginé a mí mismo solo estando en una caja en la NBA. Pero una vez que llegue el momento, siento que te estás divirtiendo más y que puedes experimentar el juego y crecer como jugador, haciendo jugadas, viendo equipos dobles y encontrando a otros jugadores.

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“Simplemente se vuelve más divertido. Puedes hacer mucho más”.

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Es seguro decir que Leonard ya no tiene que preocuparse por quedarse atascado en una caja. Ese ha sido el caso desde hace algunos años, después de que sorprendió al mundo del baloncesto y emergió de una relativa oscuridad: fue el elegido número 15 en el draft de la NBA 2011 en San Diego State, para convertirse en el mejor jugador de dos vías. en el deporte

Pero lo estaba haciendo en San Antonio, jugando junto a los futuros miembros del Salón de la Fama Tim Duncan, Manu Ginobili y Tony Parker, y posiblemente el mejor entrenador de todos los tiempos en Gregg Popovich. Al llegar a Toronto por intercambio en la temporada pasada, la franquicia fue entregada a Leonard, con el objetivo de pasar los 11 meses transcurridos desde que se consumó el acuerdo a fines de julio hasta este verano, cuando Leonard será un agente libre sin restricciones. Convencerlo de Toronto es el lugar donde debe quedarse

Kobe Bryant desmenuza el juego de la noche anterior durante la postemporada de la NBA. Velo en ESPN+

Teniendo en cuenta cómo ha resultado esta temporada, el argumento de venta no podría haber funcionado mejor. Los Raptors lograron 58 victorias en la temporada regular y el segundo mejor récord en la NBA (detrás de Milwaukee). Leonard jugó 60 partidos, con Toronto trabajando diligentemente para estar lo más saludable posible en el momento de los playoffs. Y una vez que llegó la postemporada, Leonard se convirtió en una fuerza destructora del mundo, llevando a Toronto a los Philadelphia 76ers en las semifinales de la Conferencia Este y las finales de Bucks in the East, una actuación que lo ha colocado de nuevo en el debate sobre quién es el mejor jugador en el deporte

Tres victorias más sobre los Warriors harán que su argumento a favor de ese primer puesto sea casi imposible. Pero como Toronto reclamó el Juego 1, Leonard no tuvo el mismo tipo de rendimiento increíble que ha recreado una y otra vez durante esta postemporada. Sus números (23 puntos, ocho rebotes y cinco asistencias), aunque son grandes para la mayoría de los estándares, fueron bastante ordinarios por sus increíblemente altos, incluyendo ir 5 por 14 desde el campo

El hecho de que Leonard fue capturado de nuevo en la cámara a veces durante el Juego 1, tal como lo fue durante la serie Bucks, fue motivo de preocupación en muchos sectores, incluso después de la victoria de Toronto

Sin embargo, las únicas personas que no parecen preocupadas por el estado de salud de Leonard son miembros de los Raptors

“Sí, no creo que el problema de la pierna sea un problema”, dijo el sábado el entrenador de los Raptors, Nick Nurse

“Y espero que juegue mucho mejor mañana”

Pública y privada a lo largo de la postemporada de Toronto, la misma línea se ha repetido: la charla de Leonard jugando a través de una lesión ha sido exagerada por aquellos que están fuera del equipo

Detail: Kobe Bryant

Kobe Bryant analiza la actuación del delantero de los Raptors Kawhi Leonard contra el Orlando Magic en la primera ronda de los playoffs. Mira en ESPN +

La preocupación por la salud de Leonard es comprensible, dado que los San Antonio Spurs lo intercambiaron aquí el verano pasado después de jugar solo nueve partidos en 2017-2018 debido a una tendinopatía en su cuadrilátero izquierdo. Pero sus actuaciones durante estos playoffs han respaldado la creencia de que es más que capaz de jugar al nivel requerido para que Toronto gane los tres juegos más que necesitan para levantar el Trofeo Larry O’Brien por primera vez

Mientras tanto, los Raptors señalarían la forma en que Golden State atacó a Leonard en el Juego 1, a menudo haciendo todo lo posible para asegurarse de que no lo vencería, como una causa más importante para su juego mundano que cualquier otro problema físico

Y teniendo en cuenta cómo esa atención en Leonard se manifestó en el resto de la cancha, con Pascal Siakam anotando 32 puntos, Marc Gasol 20 y Fred VanVleet 15, los Raptors no se sentirán terriblemente molestos si las cosas continúan siendo las mismas

“Entro en el juego tratando de ganar”, dijo Leonard. “Si tengo la mentalidad de simplemente intentar marcar el balón, sí, podría ser difícil. Pero estoy tratando de hacer la jugada correcta, y obviamente si hay dos personas sobre mí, alguien está abierto”

“Realmente no se trata de mí. Si juegan defensa de esa manera, los muchachos van a intensificar y hacer tiros. Todo lo que puedo hacer es seguir haciendo el juego correcto. Cuando tenga una mirada libre, haga mis tiros y vuelva a jugar”. El otro extremo y el juego de defensa

“Simplemente no se trata de que yo marque o trate de quitarme la ofensiva. Es todo un grupo colectivo jugando baloncesto”

Ese ha sido el espíritu de Toronto a lo largo de su carrera. Y, sin embargo, una y otra vez, ha sido Leonard el centro de todo lo que los Raptors han hecho. Los días en que él era un novato en San Antonio pasaron tiempo cuidando al mejor jugador del otro equipo y, en gran parte, se mantuvieron alejados del camino de Duncan, Ginobili y Parker, lo han dejado atrás

Ahora, después de una postemporada llena de múltiples momentos icónicos, especialmente su increíble bateador de final de serie contra los Sixers, Leonard tiene otra oportunidad más para agregar a su creciente legado

“Siento que antes hice algunos tiros importantes en mi carrera”, dijo Leonard. “Quiero decir, obviamente no como los que son ahora, pero ha sido divertido. No puedo quejarme de mi carrera

“Lo pasé muy bien en cada paso del camino. Me divertí con todo mi viaje”

Los Raptors esperan que los próximos pasos en ese viaje sean tres victorias más en esta serie y, con ellos, un campeonato de la NBA

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